Sålde till Apple i elfte timmen – nu ska Mapillary kartlägga världen

Breakit - Sålde till Apple i elfte timmen – nu ska Mapillary kartlägga världen
Jan Erik Solem, grundare av Polar Rose och Mapillary. Foto: Erik Wisterberg.
Erik Wisterberg
Erik Wisterberg
Reporter

Han är mattedoktorn som blev tech-entreprenör. I sista stund lyckades Jan Erik Solem sälja sitt Polar Rose till Apple.
”Det hade varit fördelaktigt att stanna på Apple, men jag kände mig fast i ett spår”.

Erik Wisterberg
Erik Wisterberg
Reporter

Det är onsdag och korvlunch, som så ofta, på startup-hubben The Ground i centrala Malmö. Där sitter Hampus Jakobsson, en av malmös mest tongivande ängelinvesterare och mumsar på vegokorv med surkål och mos köpt ett par kvarter bort. 

Carl Silbersky, vd för spelföretaget Mionix, sitter mittemot jämte Jan Erik Solem, grundare av Mapillary.
När Breakit hälsar på är en ung nybliven investerare från ett av de tongivande vc-bolagen i Stockholm i stan. 

Det är han som har betalat för korven, men han får knappt en syl i vädret. 

Hampus Jakobsson – TAT-grundaren som i stort sett alla i startup-Malmö har en relation till – är i högform. Han levererar en kanonad av repliker, likt en poddare som druckit för mycket kaffe. 

”Alla pratar om Donald Trump. Men vet ni vad det verkligt intressanta är? Sydkoreas president har ett orakel som styr landets politik. Det är det vi borde prata om”, säger han mellan korvtuggorna innan han går in på ett högtemporesonemang om varför nationalstaten är en i grunden märklig konstruktion.

Vi andra är ganska tysta.

Kring ställen som The Ground, Minc, Djäkne och Media Evolution kretsar en stor del av Malmös startup-scen. Och Hampus Jakobsson beskrivs ofta som dess centralgestalt. 

Men den här artikeln ska inte handla om den snabbpratande skåningen som sålde sitt bolag till Blackberry. 

Den handlar om Jan Erik Solem, matematikdoktorn från Bjärred som efter sju år och tre besvikelser lyckades sälja sin startup till samma teknikjätte som en gång brutalt ratat hans idé.

Och om vikten av att aldrig ge upp. 

2009 såg det mörkt ut för Jan Eriks baby Polar Rose.

”Vi höll på att få slut på pengar, hade ingen vd och vi visste inte riktigt var vi skulle ta vägen rent produktmässigt. Vi hade byggt all den här teknologin, men hade inget sätt att tjäna pengar på den”, säger Jan Erik Solem. 

Ett år senare köptes bolaget av Apple, enligt uppgift för över 200 miljoner kronor.

I dag driver Jan Erik Solem den tungt backade startupen Mapillary – som utmanar Google i att kartlägga världen. 

Resan dit var långt från rak. 

***

Den unge doktoranden vid Lunds Universitet hade redan i slutet av 90-talet snöat in på bildanalys. 

Redan då var det känt att den som kartlade ansikten med en 3d-scanner kunde applicera teknik för ansiktsigenkänning noggrant, bättre än med vanliga foton.

Jan Eriks tanke var att ta det ett steg längre genom att skapa teknik för ansiktsigenkänning utifrån vanliga bilder. 

Parallellt med doktorandstudierna drog han igång sitt bolag Polar Rose hösten 2004, och flyttade snart in på inkubatorn Minc i Malmö.

”Jag och ett litet team ägnade de första 18 månaderna till att bygga själva kärntekniken”, säger Jan Erik Solem. 

Pengarna kom från egna besparingar, stipendier och en stiftelse. 

Tanken var att licensiera tekniken, som skulle ge teknikjättar superkraften att känna igen varenda ansikte utifrån vanliga bilder. Jan Erik tyckte att han satt på en banbrytande innovation.

Ganska snart släpptes han in hos Apple för en pitch.

”Tekniken fungerade jättebra. Jag gick in till cheferna på Apple och visade hur jag kunde sortera upp deras foton”. 

Även Adobe, och ett antal andra stora bolag som sysslar med foto, fick ett besök. 

Responsen var iskall. 

”Vad ska vi ha det här till?”, var svaret som de ansvariga på Apple gav. 

Adobe sade i stort ett exakt samma sak. 

Jan Erik Solem fick åka hem – med ett gäng nej och en teknologi han lagt 18 månader på att bygga – i ryggsäcken. 

Han lät sig inte nedslås. Många som försöker sälja in ny teknik får uppleva nio "nej" på ett "ja".

”Vi kände ändå som att vi borde kunna övertala folk. Det kändes som att tekniken låg i tiden även om vi var lite tidigt ute”.

Våren 2006 kom den danske entreprenören Nikolaj Nyholm, idag partner på riskkapitalbolaget Sunstone Capital, in som vd och investerare. 

Hans jobb blev att hitta den magiska nyckeln till att kommersialisera Jan Eriks teknik. 

Nu skulle Polar Rose istället bygga egna produkter – vilket man även plockade in riskkapital för att åstadkomma. 

”Vi kom på att vi borde bygga en sökmotor för ansiktsigenkänning, så att man kunde söka efter folk på webben”. 

Sagt och gjort byggde Polar Rose ett slags Google för ansikten. Tekniken sög in bilder, och anslutande namninformation, vilket gjorde att användare kunde ta reda på vem som syntes på en okänd bild. 

Det funkade bra. Riktigt bra. 

Men snart tornade nästa problem upp sig. 

Polar Rose och dess nya investerare hade inget sätt att tjäna pengar på sin sökmotor för ansikten.

Google hade knäckt den koden och tjänade redan då multum på att sälja annonser kopplade till människors sökfrågor. 

Men vad ska man sälja till folk som stalkar andra på internet?

”Vi agerade som många andra bolag i den eran, man skulle bygga grejer för webben och lösa monetariseringen senare”.

Ytterligare ett år förflöt, då Jan Erik och Nikolaj sökte efter svaret.

Doun tvingades att konstatera att det inte fanns, åtminstone inte inom deras räckhåll. Motgång nummer två var ett faktum. 

Samtidigt hade omvärlden förändrats. Flickr hade gjort entré. Det nya heta var ett socialt nätverk kallat Facebook, som sommaren 2007 hade börjat få fäste även i Sverige. 

Polar Rose svängde om igen, tillbaka till grundidén att hjälpa folk att tagga sina bilder. 

Den nya produkten blev en tjänst för social fotoorganisering via Facebook och Flickr. 

”Detta borde ju folk vara intresserade av”, tänkte Jan Erik och hans team som åkte över Atlanten för att sälja in idén till Mark Zuckerbergs snabbväxande nätbolag.  

Återigen fick Polar Rose nobben. 

”De var inte alls intresserade, Facebook då handlade bara om manuell taggning”, säger Jan Erik Solem.

Tre år hade gått sedan Polar Rose tog in riskkapital. Men fortfarande fanns ingen kommersiell produkt. 

Bolaget höll på att få slut på pengar. Och i samma veva beslutade sig vd:n Nikolaj för att hoppa av och istället börja jobba på riskkapitalbolaget Sunstone.

Polar Rose kunde ha tagit slut där i början av 2009, efter den berömda Lehman Brotherskraschen som ströp tillgången till riskkapital. 

Men Jan Erik var inte beredd att kasta in handuken. 

Carl Silbersky, en annan av Malmös startup-profiler, lämnade mjukvarubolaget Tactel för att bli ny vd. Tillsammans samlade de kraft för en ny pitchrunda – som ledde tillbaka till där allting började. 

***

Vintern blev till vår. Året var nu 2010 – och Polar Rose hade varit igång i sex år. Teamet hade förstått att man egentligen hade byggt en feature, som kunde implementeras i en annan existerande plattform, snarare än en egen produkt. 

Jan Erik och Carl testade återigen att vända sig till Apple. Bolaget hade vid den tiden redan implementerat ansiktsigenkänning i Iphoto – och var nu redo att växla upp.

Polar Rose-doun fick veta att Apple låg i slutfasen av ett massivt test av all tillgänglig ansiktsigenkänningsmjukvara på marknaden.

Malmöbolaget fick höra att Apple i stort sett redan var redo att göra sitt val, men bröt sig in i processen i elfte timmen. 

”Vi lade allt krut på det, kom med i deras test och jobbade tätt med Apples fototeam under en period”.

Målet var fortfarande att sälja en licens till Apple. Det vände snabbt. 

Redan efter ett par månader stod det klart att Apple tänkte bjuda upp till dans på riktigt. Snart skulle Peter Oppenheimer, Apples numera pensionerade chefsekonom, skriva på avtalet som innebar att Polar Rose köptes upp. 

Lättnaden av att äntligen fått utdelning på sex års ganska frustrerande slit måste ha varit enorm.

”Stundtals var det väldigt svåra stunder i bolaget. Vi byggde demos som folk tyckte var väldigt bra, till och med lite läskiga, men hade aldrig hittat rätt på den kommersiella sidan. Att få till affären med apple kändes naturligtvis väldigt skönt”.

Köpeskillingen var – och förblir – hemlig. Men Techcrunch satte prislappen till knappt 29 miljoner dollar, motsvarande drygt 200 miljoner kronor. 

Jan Erik Solem vill inte avslöja vad han själv, som blivit utspädd på resans gång, tjänade i affären. 

”Men jag blev inte rik. Jag tjänade ungefär tillräckligt för att kunna köpa ett hus”, säger han. 

I dag bor Jan Erik Solem i hemorten Bjärred. 

Efter två år på Apple sade Jan Erik Solem upp sig, för att ge sig ut på nästa vidlyftiga tech-äventyr: startupen Mapillary. 

”Det hade varit fördelaktigt för mig att stanna längre, men jag hade jobbat med samma sak i nio år och kände mig fast i ett spår. Jag hade idén till Mapillary och ville bygga den på egen hand”.

Målet denna gång? Att utmana Google i att kartlägga världen med hjälp av crowdsourcade bilder. 

***

En stolt Jan Erik Solem klev på scenen framför andra geodatanördar. För två veckor sedan nådde Mapillary 100 miljoner uppladdade bilder till sin tjänst. 

Det är givetvis en imponerande siffra. Men också svår att bedöma. 

Jan Erik Solem har sin tolkning klar. 

”100 miljoner bilder var en stor milstolpe för oss, jag ser det som att vi har nått tio procent av en miljard”, säger han med ett snett leende.

Mapillary är i dag en av Sveriges mest hajpade startups. I mars klev riskkapitaljättarna Atomico och Sequoia in tungt då Mapillary tog in 68 miljoner kronor. 

"Mapillary förändrar hur vi kartlägger och navigerar i vår omvärld. Deras ambition är att förändra hur vi planerar våra städer, utvecklar transportnätverk och uppfattar olika delar av jorden”, sade Niklas Zennström, vd och grundare för Atomico om investeringen.

Så vad handlar det om?

Google har sina fotobilar, som gett oss tillgång till Street Wiew-foton i de stora städerna. Mapillary ber istället användarna att kartlägga världen via bilder. Denna gång är Jan Erik Solems affärsmodell på plats från start. 

Dels vill bolaget sälja geodata och gatubilder direkt till kund. Dels jobbar Mapillary för att integrera sin tjänst i andra plattformar för geografisk information, mot en månatlig avgift. 

De tilltänkta kunderna är alla företag och myndigheter som redan idag köper gatubilder och geografisk information, och karttjänster som Hitta och Eniro. 

Stadsplanering är ett givet användningsområde. I Sverige är den statliga myndigheten Lantmäteriet således en av konkurrenterna.

Utmaningen nu är att skala upp verksamheten, både säljet och antalet personer som är med och bidrar med bilder. 

”Nu har vi jättebra täckning på vissa ställen, men ska vi lyckas kartlägga världen måste vi ha en större bredd och många människor med”. 

Av de 190 länder som Mapillary har bilder från uppskattar Jan Erik Solem att omkring 50 har en tät täckning. 

”Vi måste upp i minst 100 innan vi kan säga att vi har någorlunda kartlagt världen”.

Sett till hans resa med Polar Rose är oddsen låga för att Jan Erik Solem ska ge upp innan målet är nått.

Fakta: Jan Erik Solem – matematikdoktorn som blev tech-entreprenör

Ålder: 40

Familj: Frun Sara och tre barn (Frode 9, Liv 7, och Terje 3).

Bor: Bjärred

Karriär: Bildanalysforskare, grundare Polar Rose, Apple, medgrundare Mapillary. 

Gillar: Familjen, cykling, programmering, artificiell intelligens.

Förebilder: Roald Amundsen, Fridtjof Nansen, Elon Musk och Steve Jobs.

Meningen med livet: Gör saker du brinner för med personer du tycker om. Lev enkelt. När du är klar, lämna världen bättre än när du kom.

Gör om tio år: Samma som idag, om jag kan. 

Önskar mig i julklapp: Varma kläder.

Läs fler artiklar
LÄS MER