John Henric-grundarna om startupresan: “Som ledare var vi på gränsen till utbrända”

John HenricShift2023

John Ekström (vd) och Nicklas Nordbergh. Foto: Press

Julia Lundin

Julia Lundin

Reporter

En grundare är från Österlen. Den andre växte upp i Rosengård. John Ekström och Nicklas Nordbergh, männen bakom klädvarumärket John Henric, hittade till slut varandra på Lunds universitet och visste rätt omgående att de ville jobba tillsammans.

De blev rumskamrater och levde utan lön i tre år. I början var det bara sälj, sälj, sälj som gällde.

“Det handlade om att omsätta lagret om och om igen. Speciellt innan vi blev duktiga på designbiten. Den första lönen låg på 8000 kronor brutto. När jag steg upp till 12.000 kronor och bodde i en tvåa i Malmö blev min fru gravid", berättar John Ekström, idag vd.

Vi på Breakit älskar att skriva om startupresor – följa bolag från första idéskissen och vidare ut i världen. För många av bolagen vi skriver om är de första årens jakt på kapital avgörande. Och här skiljer sig berättelserna åt. Något vi än en gång blev varse i årets stora granskning av fördelningen av riskkapital.

I samband med granskningen krokade vi upp ett gäng entreprenörer som alla fick dela med sig av sina resor mot riskkapitalet.

John Ekström, medgrundare och vd för klädvarumärket John Henric, är en av dem. Här är hans berättelse.

“Jag växte upp i en by på Österlen i en trygg medelklassfamilj. Pappa var fastighetsmäklare. En stor del av familjen är entreprenörer eller egenföretagare, så det var naturligt för mig att gå den vägen. Under högstadiet och gymnasiet sålde jag allt möjligt. Föräldrarna uppmuntrade universitetsstudier, men det var aldrig något tvång”, säger John Ekström.

“Något speciellt nätverk var det inte tal om, jag kunde inte bara ringa och få ett visst jobb. Men Österlen, och speciellt Skillinge där jag föddes, har en stor del sommargäster där merparten har kopplingar till Stureplan. Pappa kände alla och sålde bostäder till politiker. Det har hänt att Carl BildtGöran PerssonLena Olin och Ulf Lundell stått i vardagsrummet efter att ha tittat på hus i krokarna.”

Nicklas Nordbergh har en annan bakgrund. Mamma var undersköterska och pappa fastighetsförvaltare som bodde i Rosengård utanför Malmö, idag känt som ett av Sveriges utanförskapsområden. Han växte upp i förorten Oxie.

Ingen i familjen har direkt erfarenhet av företag eller business. Inte heller någon universitetsutbildning. Min uppväxt präglades av våra enklare förhållanden, men alltid med uppfostran att man har möjligheter och kan om man bara vill. Min mammas sida är från Kroatien och jag tror att mina rötter gör att jag har en ådra av att sträva mot något bättre varje dag”, säger han.

Min första lön låg på 8.000 kronor

De båda träffades första gången 2008 när de pluggade internationell ekonomi och marknadsföring vid universitetet i Lund. John Ekström var 24 år och Nicklas Nordbergh var 21.

“Vi insåg att manliga accessoarer är det ingen som riktigt har claimat. Vi gick in med 45.000 kronor vardera och jag lånade även 150.000 kronor mot ränta under ett år. Banken var inte jättesugna på att låna ut, men vi lyckades jobba upp bra relationer”, säger John Ekström.

John Henric-grundarna levde “hard core-entreprenörsliv”. De blev rumskamrater och levde utan lön i tre år. I början var det bara sälj, sälj, sälj som gällde.

“Det handlade om att omsätta lagret om och om igen. Speciellt innan vi blev duktiga på designbiten. Den första lönen låg på 8000 kronor brutto. När jag steg upp till 12.000 kronor och bodde i en tvåa i Malmö blev min fru gravid.”

John Ekström har idag fem barn och har med John Henric kommit över 100-miljoners-tröskeln. Det var ett av målen innan grundarna skulle ta in riskkapital.

“Vi har aldrig haft behov av riskkapital. Vi har mer funderat, vill vi det och hur ska det kännas? Men för ett par år sedan tog jag en kaffe med fyra-fem personer i Stockholm, mer för att prata om det vi var bra på, som sökordsoptimering och organisk tillväxt.”

Då kände jag lite som när man varit ute på en dejt

När pandemin drog igång blev framtiden oviss. Kraftiga sparåtgärder gjordes. John Ekström kontaktade då Magnus Wiberg på Eequity som lovade att återkomma med en frågelista för att ta det vidare. Men det kom aldrig något mejl.

“Då kände jag lite som när man varit ute på en dejt. Om den andra inte svarar, då är det för lifetime. Då skiter vi i det. Sen vände allting för oss, bolaget gick bättre än någonsin, och ett år senare hörde Magnus av sig.”

Eequity gick in med 70 miljoner kronor i april 2022. Men någon majoritet ville de inte sälja.

“Eequity är rätt unika i att de går in i minoritet i bolag i vår storlek, annars hade vi nog väntat ett par år och sålt allt.”

Under processen så pågick en kris inom John Henric, som grundade sig i att de tagit på sig för mycket att göra. När tillväxten ökade gjordes byten inom lager och mjukvaror.

“Vi gjorde fem systembyten på ett år, max för vad man klarar av är väl två. Samtidigt hade vi dragit ner så mycket under pandemin och inte fått träffa anställda. Som ledare var vi på gränsen till utbrända. Jag var uppe sent varje kväll, ofta med magont för att inte räcka till personalen som hade det lika tufft. Lägg därtill en due diligence i hemlighet. Så det senaste året var det tuffaste någonsin.”

Jag har aldrig fått frågan om att ta en kaffe från en investerare

John Ekström tror att investerarklimatet kan bli rätt hemmablint runt Stureplan.

“Det är naturligt med tanke på Stockholms storlek och kompetens att merparten av möjligheter och kapital finns i regionen. Däremot tror jag att en del fina möjligheter missas för att man inte tar sig tid att vara med närvarande i andra städer och universitet.”

En grej som John Ekström har funderat på är att trots att John Henric bland annat har blivit Di Gasell fem gånger, Superbolag i Veckans Affärer och länge varit ett snabbväxande modemärke så har han aldrig fått frågan om att ta en kaffe från en investerare.

“Inte ens när vi omsatte 70 miljoner. Jag kan tänka mig att nätverk och bolagets säte kan vara en del av anledningen.”

***

John Henric

Verksamhet: Började sälja manliga accessoarer, som utvecklats till ett klädmärke.
Var: Hyllie, utanför Malmö.
Grundare: John Ekström (vd) och Nicklas Nordbergh.
Ägare: Grundarna äger en majoritet, Eequity en minoritetspost
Siffror: Omsatte 138,2 miljoner kronor under verksamhetsåret som avslutades i april 2022. Rörelseresultatet landade på -4,2 miljoner (första året med röda siffror).

***

Är du en startup som letar kapital och vill bygga nätverk? Ansökan till Shift har nu öppnat – sök redan idag! Vi har ett nytt upplägg som du kan läsa om här. Vi ses!

Det här är Shift 2023

Shifts vision är att koppla ihop riskkapitalet runt Stureplan med förortens vassaste entreprenörer. Alla är välkomna att söka, men vi fokuserar extra mycket på entreprenörer från förort och landsort.

Ansökningsperioden håller öppet mellan 16:e till 26:e januari, och sker på denna sida. En jury kommer gå igenom alla bidrag och välja ut tio team som får en plats i finalen den 14:e mars i Stockholm. Innan finalen kommer teamen få individuell coachning av våra partners – SEB, Novax, Ingager, Nyvik, Alfvén & Didrikson, Swedia, Almi Invest och Volati. Målet med coachningen är att både skapa nya nätverk och vässa respektive teams pitch.

På finaldagen får entreprenörerna pitcha sina idéer för investerarpanelen som består av Susana Meza Graham (Aldreon), Joo Sundström (Vera Invest), Jennie Sinclair (entreprenör och investerare), Anders Jacobson (Seven District), Pär Svärdson (Apotea), Tommy Jacobson (Zenith), Mikael Wintzell (Wellstreet) och Per Josefsson (Jofam). Nio team får 100.000 kronor vardera i ett stipendium från Shifts investerarpanel. Det vinnande teamet får en investering på runt 1 miljon kronor från Shift-investerarna. Värderingen på bolaget görs upp på plats mellan teamet och investerarna.  

Breakit och Bling Startup tillhandahåller en plattform för att entreprenörer och investerare ska mötas. Ansvaret för att investeringarna slutförs åligger investerarna och entreprenörerna själva. Efter att eventet avslutats genomförs en sedvanlig Due Dilligence-process.

Läs mer