Efter mycket tvekan – Robin Söderlings bolag rider på padelvågen

RS Sportse-handelPadel
Magnus Alsterback och Robin Söderling står bakom RS Sports. Foto: Press/Montage

Magnus Alsterback och Robin Söderling står bakom RS Sports. Foto: Press/Montage

Martin Hävner

Martin Hävner

Reporter

Robin Söderlings boll- och racketbolag RS Sports har gjort många vägval. Som när bolaget efter mycket tvekan gav sig in i det nu mycket lukrativa padelsegementet.

"Vi hade ju ingen röd tråd in i den här nya sporten" säger medgrundaren och vd:n Magnus Alsterback i en intervju där han berättar om idén som fällde avgörandet, och om Stefan Löfvens sköna besked, Joel Kinnamans flickvän och Christer Gardells reklam.

Alla som har spelat padel eller levt sig in i en tennismatch som publik vet att det vid ett eller flera tillfällen dyker upp bollar som känns viktigare än andra. Woody Allen har till och med gjort en film på temat, Matchpoint. Det handlar om det man kalla definierande ögonblick – enskilda slag eller dueller som i praktiken avgör matchen eller setet när det står och väger. 

När man ska skriva om ett bolag som säljer tennis- och padelutrustning kan en sådan parallell kännas konstruerad. Men faktum är att det i storyn om RS Sports finns minst ett par, tre sådana definierade ögonblick. 

För komma fram till det första måste vi gå tillbaka i tiden. En i grunden fysiskt utmattad Robin Söderling försöker ta sig tillbaka till tennisarenorna efter den körtelfeber som knockade honom sommaren 2011. Under konvalescensen börjar han skissa på en ny tennisboll och tar då kontakt med sin gamle tenniskompis Magnus Alsterback (nu vd för RS Sports).

Men Magnus var tveksam. 

“Jag tyckte väl att världen inte riktigt behövde ytterligare en tennisboll. Men om du vill ha något att spendera tid på, så ska du göra det”, berättar han att han svarade Robin Söderling.

Första vägskälet

På den vägen var det. Bollen togs fram och med hjälp av bland andra proffskollegorna på touren började beställningarna ett par år senare att trilla in. 

Och det tar oss fram till bolagets första strategiska vägskäl.  

“Vi var tvungna att ta ett beslut – ska vi ha detta som ett hobbyprojekt eller ska vi starta ett riktigt företag? Då landade vi i det senare. Sedan dess har det tuffat på”, berättar Magnus Alsterback. 

Verbet tuffar på är något, om man tittar i RS Sports årsredovisningar, som möjligen går att applicera på de fem, sex första åren. Bolaget växte visserligen, men det handlade om ganska små tal i absoluta termer. Bolaget, som 2017-2018 utgjordes av tre personer, ser plötsligt att konkurrenterna säljer racket och bollar som aldrig förr. Men inte till tennisspelare, utan till utövare av den nya sporten i staden – padeln. Grundarna ställdes inför ett dilemma. 

Robin är och var vårt varumärke

“Robin är och var vårt varumärke och det är han som tagit fram våra produkter. Han är tennisspelare. Vi hade ju ingen röd tråd in i den här nya sporten. Det var då vi kom på hur vi skulle göra”, säger Magnus Alsterback och berättar om det som senare kom att visa sig vara ett definierande beslut: sponsorskapet av spanjoren Cayetano Rocafort och svenske Simon Vasquez.

Padelduon vann allt de ställde upp i under 2020 och blev nog de första spelarna i Sverige som nådde någon form av idolstatus – och de gjorde det med RS Sports logo på utrustningen.  

Statministerns nätrullare

Tajmingen kunde inte ha blivit mer rätt, och Magnus Alsterback medger att det finns inslag av flyt, eller tur om man så vill. Det fanns särskilt en nätrullare som hade kunnat stanna på fel sida nätet. 

“Hade Stefan Löfven stängt igen padelhallarna, som han kanske borde ha gjort, i mars förra året, då hade du och jag nog inte haft det här samtalet”.

Men padelhallarna förblev öppna, och det finns nog ingen på RS Sports som idag ångrar beslutet att gå in i segmentet. För omsättningen formligen exploderade. 

RS Sports, som knappt hade någon tillväxt alls 2019, ökade med 101 procent under pandemiåret 2020. Översta raden skrevs till 21 miljoner. Magnus Alsterbacks prognos för innevarande år är en bit över 50 miljoner, alltså tydligt över 100 procent igen. 

“Och nästa år ser det ut som att det blir dubbelt upp på nytt”, säger han.

I takt med padelframgångarna har antalet anställda ökat – från tre till i dagsläget 15. Tanken är att bolaget inom snar framtid ska ha 25 medarbetarna och enligt Magnus Alsterback behöver RS Sports förstärka på flera fronter för att kunna ta ytterligare steg. 

Han hymlar inte med att diverse aktörer uppvaktat ägarna och vill köpa hela eller delar av bolaget. Personligen är han lite lockad av börsen (“inget är ristat i sten”). Men först måste bolaget växa ytterligare. Internt finns ett mål om att snurra en halv miljard inom fem år. 

“Men det första stora målet är att komma upp till 100 miljoner, det är ju som komma in på topp 100-listan i världen på tennis. Det skulle vara en milstolpe. Sedan tror jag nog att det är en snabbare väg från 100 till 500 miljoner, än från 0 till 100”.

Ny sport

Sedan i somras har bolaget, utöver tennisen och paden, ett tredje ben i form sport- och fritidskläder via bolagets egna e-handelsshop. Intäktsfördelningen mellan de tre grenarna vill inte gå ut med, annat än att padeln står för mer än hälften numera. 

“Men om vi gör saker och ting rätt, så tror jag att kläderna inom 5-7 år kan komma att vara hälften av bolaget. Det är visserligen svårt att gissa, det kanske blir noll. Men om man tittar på Icaniwill och Stronger så ser man var det skulle kunna ta vägen om man lyckas”. 

Dessutom filar bolagsledningen på att ta steget in i ytterligare en sportvertikal. 

“Det är fortfarande på ritbordet och jag vill inte säga vilken sport det handlar om. Det lutar åt att det blir en sport till, kanske inte 2022 som det först var tänkt, utan 2023 istället”, säger han. 

Magnus Alsterback ser två huvudsakliga tillväxtkrafter för bolaget de kommande åren. För det första tror han på marknadsandelvinster i klädsegmentet. För det andra vill RS Sport rida på den padelvåg som nu rullar ut från Sverige in i andra länder. 

Snackar du med en dansk eller finne idag så är det som att prata med en svensk padelaktör för två eller tre år sedan

“Snackar du med en dansk eller finne idag så är det som att prata med en svensk padelaktör för två eller tre år sedan, alltså när padeln hade som högst tillväxt i Sverige. Och nu är det galet tryck i Italien också”. 

Han menar att Sverige blivit det land som går i bräschen, och blivit ett “ånglok”, för padelns utveckling. Det har gett RS Sports en lyxig position. När tennisprodukterna skulle lanseras fick Magnus Alsterback och Robin Söderling åka runt och missionera. Nu är det helt annorlunda. 

“Alla varumärkena och hallbyggarna inom padel har kommit hit till Sverige för att göra studiebesök. Här har de upptäckt att RS är ett av de största varumärkena. Så vi har inte behövt sälja, utan kunderna har kommit till oss för att ta in varumärket i de olika länderna”, säger han. 

Margaux och Gardell 

Bolagets marknadsföringsinsatser har hittills annars fokuserat på sociala medier och olika typer av samarbeten. Influencern och padelspelaren Margaux Dietz har satt sitt namn på ett racket från RS, och finansmannen Christer Gardell, som är Magnus Alsterbacks sommarkompis i Båstad, figurerar i bolagets reklam. Vidare lanserades nyligen en hel padelkollektion i samarbete med klädkedjan Gina Tricot. 

Och fler kändisar och samarbeten kommer. Nästa år ska bolaget sjösätta en kollektion tillsammans med skådespelaren Joel Kinnamans flickvän, tillika fotomodellen Kelly Gale

“Vi är just nu mitt uppe i designarbetet i den kollektionen. Den planerar vi att släppa till våren eller sommaren”, berättar Magnus Alsterback. 


Supermodellen Kelly Gale är nästa kändis att samarbeta med RS Sports.

Men tro nu inte att allt är glamour och molnfritt på RS Sports. I och med den höga tillväxttakten har bolaget inte riktigt hunnit med att uppgradera bolagets interna infrastruktur. Det handlar om alltifrån inköpsrutiner till CRM-system, vittnar bolagets vd. 

Han har dessutom ett par extra pussel att få ihop just nu. Den allmänt höga efterfrågan i världen gör att man måste våga lägga stora order hos tillverkarna för att bli prioriterade. Men hur stora? Dessutom råder som bekant ett globalt logistik- och containerkaos och då blir det jobbigare om man som RS Sports köper in de flesta varorna från Asien.

“Vi har höjt priset på bollarna med några kronor för att täcka den merkostnaden, men det är inte närheten av hur mycket våra fraktkostnader har stigit”, berättar Magnus Alsterback och pekar på att containerpriset nästan sexfaldigats under coronaperioden.  

Han antyder även att bolagets växtvärk och pandemin medfört att hållbarhetsprojekt har halkat efter. Bolaget skulle släppa en boll som gav klart lägre klimatavtryck under tillverkningsprocessen, men detta projekt är nu tillbaka på todo-listan. 

“Vi kommer även ha en något annorlunda förpackningsstrategi för 2022 som innebär ett lägre klimatavtryck”, berättar han. 

Padelspelaren Söderling

Här kan det finnas arbetsuppgifter för bolagets produktutvecklare: Robin Söderling (som också äger 45 procent av bolaget). Enligt det före detta tennisproffsets operativa chef jobbar Robin Söderling i princip dygnet runt med att ta fram nya produkter till bolaget. 

“Så manisk som han var under tenniskarriären, lika manisk är han nu. Han känner till varje ingrediens i våra padelrack, varje karbonfiber och varenda borrat hål och exakt hur ett racket rör sig i luften. Han vägrar att inte vara minutiöst noggrann”, berättar Magnus Alsterback som själv kontrollerar nästan 23 procent av aktierna i bolaget. 

Spelar Robin någonsin padel eller är det bara tennis som gäller fortfarande? 

“Han spelar mycket padel och han är bra. Och aggressiv. Det är mycket tennis i oss båda fortfarande och det är utmaningen när vi möter riktigt duktiga spelare. Det går inte att slå hårt, för då kommer bollen tillbaka från bakglaset”, säger Magnus Alsterback som själv var lovande som tennisjunior men som vid knappa 20 år insåg att han inte hade samma envisa pannben och träningsvilja som Jonas Björkman och Robin Söderling

Några år efter den nedlagda tenniskarriären halkade Magnus Alsterback in på it-jätten IBM där han de sju sista åren hade de globala kundansvaret för H&M. Men det var inte på det sättet han fick kontakt med bolagets tredje största ägare, H&M:s storägare och styrelseordförande Karl-Johan Persson.

De båda är nämligen barndomskompisar och träffas idag regelbundet på tennisbanan. Det som först var en lite försynt fråga från H&M-arvingen om att få vara med i bolaget är nu en ägarandel på 20 procent. 

Men vad tycker han om samarbetet med H&M-konkurrenten Gina Tricot? 

“Hahaha, det vet jag faktiskt inte. Han är så professionell och har fullt fokus på H&M så när det gäller frågor om RS så tänker han på RS bästa och låter oss i den operativa ledningen ta de besluten”. 

Läs mer