Han hoppade av skolan - och grundade en mobiljätte i Kina

Breakit - Han hoppade av skolan - och grundade en mobiljätte i Kina
Carl Pei. Foto: Press
Viviana Canoilas
Viviana Canoilas
Reporter

Carl Pei hoppade av Handelshögskolan, drog till Kina och startade mobiltelefonföretaget Oneplus, som fått miljontals kunder. Nu berättar den svenske doldisen om sin ångest och hur nära hans bolag är att bli tredje störst i världen.

Viviana Canoilas
Viviana Canoilas
Reporter

För lite mer än två år sedan tog den kinesiska mobiltillverkaren Oneplus världen med storm, när den första modellen Oneplus One släpptes. Förutom att Android-telefonen hade en snygg design var priset lågt. Vid lanseringen kostade den 300 dollar, utan abonnemang.

Under sitt första verksamhetsår omsatte Oneplus över 300 miljoner dollar, motsvarande över 2,5 miljarder kronor.

“Vi hade inga förväntningar alls om att vi skulle bli så stora. Vi trodde att vi skulle sälja 50.000 telefoner, men det blev betydligt fler”, säger Carl Pei som är en av medgrundarna till Oneplus.

Idag, två år senare, är Carl Peis telefon på väg att ta upp kampen med jättar som Samsung, Apple och Huawei.

Inne på huvudkontoret i Shenzhen, som ligger norr om Hongkong, är klockan åtta på kvällen när jag får tag på honom via Skype. Carl Pei har inte hunnit med middag än. Han äter kex i stället. Han befinner sig lika mycket utomlands som i Kina och har arbetstider som ligger mellan 70 och 80 timmar i veckan.

“Ska jag berätta om min barndom?”, frågar han och stoppar in ett till kex i munnen.

Det var inte självklart för medgrundaren Pete Laul att ta in Carl Pei när bolaget grundades i december 2013. De hade tidigare jobbat tillsammans i elektronikbolaget Oppo, där Pete Lau hade varit vice vd.

Till en början var Carl Peis roll i bolaget “inte så viktig”.

Den gick ut på att bygga upp ett utländskt team som skulle nå ut till marknader utanför Kina. Det var inte bolagets fokus.

I stället låg allt fokus på att erövra den inhemska kinesiska marknaden. Men Carl Peis team överraskade. De lyckades växa snabbare än den del av verksamheten som vände sig mot kinesiska kunder.

Snart stod hans team, till allas förvåning, för 65 procent av bolagets omsättning.

Utöver Sverige har han tidigare, under uppväxten, bott i USA.

Carl Pei säger att han kände sig som vilken unge som helst i USA. Men han har i efterhand insett att han faktiskt inte var det.

“Jag gjorde ganska ovanliga saker. Vi hade en kemiläxa där vi skulle skriva en uppsats. I stället för det byggde jag en sajt som visade vad läxan gick ut på. Jag vet inte varför jag gjorde sådana saker, jag kunde få en vanlig läxa och lämnade in en film i stället", säger han.

Redan som tolvåring startade han sin första sajt som handlade om Pokémon. Några år senare hade Carl Pei flera sajter i bagaget. Han fick intäkter från annonser på sajterna.

“Jag tjänade runt 50.000 kronor i månaden när jag var 18 år. Det kändes ganska bra”, säger han och ler.

Under gymnasietiden kände Carl Pei sig rastlös. Han gillade inte att plugga. Samtidigt började intresset för Kina att växa och när han var 17 år tog han ett sabbatsår och stack dit. Där började han köpa elektronikprodukter som han senare sålde vidare genom Blocket, Tradera och Ebay.

“Det gick faktiskt bra, men mina föräldrar tyckte inte om mina affärer och ville att jag skulle skaffa mig en utbildning i Sverige.”

Det blev studier på Handelshögskolan, men på fritiden drev Carl Pei den kinesiska elektroniktillverkaren Meizus fansida. Han gjorde ett så pass bra jobb att Meizu senare kontaktade honom för att jobba med bolagets globala expansion.

Han avbröt sina studier och drog i väg till Kina. 

“Det var en slump att jag åkte till Kina. Egentligen ville jag till Silicon valley. Men när jag fick samtalet tänkte jag: 'Varför inte testa Kina och se vad som händer?'".

När Meizu senare genomförde ett strategiskifte drog Carl Pei sig ur. I stället tog han kontakt med företaget Oppo. Han tog kontakten via Weibu, ett socialt nätverk i Kina.

“Det var lite roligt faktiskt att jag skrev till Oppos vice vd som då var Pete Lau”, säger han och ler.

Vad skrev du?
“Att jag var i området och ville förändra världen.”

Efter sex minuter svarade Pete Lau och när de träffades bad han Carl Pei att ta fram en plan hur bolaget skulle synas mer internationellt och kunna sätta upp en e-handel. Något som den då 22-årige Carl Pei fixade.

“Jag var ganska stolt eftersom jag hade tagit initiativet och skapat en position för mig som tidigare inte fanns. Jag byggde upp mitt första team som var icke-kineser och det var första gången jag var chef.”

När Carl Pei sedan fick reda på att Pete Lau var på väg bort från Oppo följde han med – och tillsammans grundade de OnePlus.

Under det första året tog Oneplus in 35 miljoner dollar i riskkapital från en grupp kinesiska investerare, som även var delägare i Oppo. Det satte igång spekulationer om att Oneplus ägdes helt av Oppo. Något som Carl Pei avfärdar.

Några fler riskkapitalrundor har det inte blivit. När Oneplus lyckades nå breakeven efter första året tyckte medgrundarna att det inte behövdes fler investerare i bolaget.

Nyckeln till framgången har alltid handlat om att satsa på produkten, säger Carl Pei.

“Vi har alltid skippat att ta fram onödiga funktioner som folk inte bryr sig om. Förutom Apple är det vanligt att mobiltillverkare lanserar nya funktioner som en del i marknadsföringen i stället för produkten".

Han sägar att företagets andra telefon Oneplus 2 blev en viktig lärdom. Den blev sämre än den första mobilen.

Värt att notera är att i samband med lanseringen hade den mobilen (som blev sämre än sin föregångare) på tre dagar förhandsbokats av över en miljon människor.

“Vi drabbades av hybris. Första året gick över förväntan och vi blev lite kaxiga. När vi släppte den andra modellen var mjukvaran inte lika bra som den första. Vi tappade fokus helt enkelt.”

Den tredje modellen släpptes i somras - och blev en succé.

“Vi sålde slut på telefonerna och vi håller just nu på att tillverka fler. På ett sätt är det tråkigt att vi har sålt slut, för att vi tappar intäkter, men å andra sidan är det roligt eftersom folk pratar om telefonen med varandra”, säger Carl Pei.

Oneplus framgång beror dels på låga priser, vilket i sin tur beror på att bolaget saknar fysiska butiker och sköter all försäljning via hemsidan. En annan nyckelfaktor är att bolaget till en början bara sålde till inbjudna medlemmar.

“Inbjudningssystemet var något jag kom på för den globala marknaden. Jag trodde inte att det skulle bli en sådan stor hajp kring det. En anledning till att vi gjorde så var för att vi ville höra hur våra kunder upplevde telefonen eftersom vi inte hade testat den så mycket. Vi ville inte bara släppa i väg telefonerna hur som helst. Men nu har vi tagit bort inbjudningssystemet", säger Carl Pei.

Hur är det att stå bakom ett hajpat mobilbolag?
"Det är lite av en berg och dalbana, vissa dagar är bättre än andra. Jag har redan hittat några gråa hårstrån. Samtidigt har jag en ångest över att bli omsprungen. Att inte förbättras när andra gör det."

Han är också förvånad över Oneplus framgångar och är tacksam över alla fansen som har stöttat bolaget.

“Av den anledningen kan jag inte bara ge upp när det blir svårt, jag känner att jag har ett ansvar. De kommande åren handlar om att överleva och nu har vi inlett ett samarbete med en finsk operatör. Vi har också inlett diskussioner med operatörer i Sverige och vi tänker satsa aggressivt i Norden och erövra en region i taget”, säger han fortsätter:

“Vi har självförtroendet och vi tror på vår produkt. Vi vill ju slutföra vårt mål.”

Vilket är?
“Att förändra världen och bli den tredje största jätten inom mobilmarknaden”.

Läs fler artiklar
LÄS MER